Geschiedenis

Gezond en groeiend Forever Products viert 20-jarig bestaan !

Wie zegt dat de industrie in Charleroi dood is, heeft het fout, want met de specialist in chemicaliën Forever Products heeft deze regio een lichtend voorbeeld van de wijze waarop een eens noodlijdend bedrijf gered kan worden door zijn werknemers en zo een uitmuntende toekomst voor ogen heeft.

Op een zonnige dinsdagnamiddag stak ik de taalgrens over om in Courcelles (regio Charleroi) dit modern en dynamisch bedrijf te bezoeken. Tijdens een aangenaam gesprek loodste de commercieel directeur, Michel Ricard, mij door de woelige geschiedenis van Forever Products en gaf hij meer uitleg over de veelbelovende toekomst van het Waalse bedrijf.

Guy Fontaine richt Forever Products op
Forever Products werd in 1997 opgericht door Guy Fontaine, die toen een decoratiewinkel uitbaatte in Lodelinsart in de regio rond Charleroi. In die tijd waren er nog geen grote fabrikanten van vloeibare chemicaliën in België en besloot Fontaine om een modern chemicaliënbedrijf uit de grond te stampen dat meteen de concurrentie kon aangaan met de topspelers in België. Dat duurde niet lang, want na drie jaar had Forever Products al meer dan de helft van de Belgische markt in handen en had het een bevoorrechte positie verworven in de Belgische en Franse doe-het-zelfmarkt. Door die
groei in de Franse markt kwam Forever Products in het vizier van enkele grote concurrenten en uiteindelijk verkocht meneer Fontaine in 2004 zijn bedrijf aan het Franse APC.

Moeilijke Franse periode gevolgd door heropleving en bloei van het bedrijf
De periode die hierop volgde was er één om snel te vergeten, aangezien het nieuwe Franse bestuur onbekend was met de Belgische markt en niet aangepast aan de Belgische bedrijfsvoering. Michel Ricard was toen enkele jaren in dienst en heeft deze moeilijke periode van dichtbij meegemaakt. “In 2006 stond Forever Products aan de rand van het faillissement,” geeft Ricard toe, “en als gevolg daarvan heeft de toenmalige Franse directeur zijn ontslag gekregen op het einde van dat jaar.” Begin 2007 heeft de ploeg van werknemers het bedrijf toch weer op de juiste koers gekregen zodat het weer een bloeiende onderneming kon worden. “10 jaar later zijn we een dynamische KMO met 38 personeelsleden en met een omzet van 14 miljoen euro”, verkondigt de commercieel directeur trots, en
dat niet zonder reden.

Photo bureau FOREVERPhoto Cuves Forever

Ontwikkeling van een divers assortiment
De sector van de chemicaliën heeft tegenwoordig namelijk vaak te lijden onder verstrengde wetgeving en moet kunnen inspelen op de ecologische visie van de consument. “Er zijn producten die nu wat uit de gratie zijn gevallen, maar gedurende de laatste 10 jaar zijn we onze producten blijven ontwikkelen en hebben we ook nieuwe producten gelanceerd om aan deze nieuwe realiteit tegemoet te komen.” Sinds 2010 heeft Forever Products inderdaad veel nieuwe producten gelanceerd die hun assortiment gediversifieerd hebben. Naast de populaire en alom gekende producten zoals javel en white spirit is er veel moeite gedaan om nieuwe, volledig ecologische producten te ontwikkelen. Een voorbeeld hiervan is de eco-white spirit die onschadelijk is voor de natuur zonder sterkte te verliezen.
Met deze producten hoopt Forever Products in te spelen op de nieuwe ecologisch bewuste consument die bereid is wat meer te betalen voor ecologische producten.

Ook met het assortiment drogisterijproducten zoals natriumbicarbonaat en technische producten zoals alkylaatbenzine voor 2-takt- en 4-taktmotoren probeert Forever Products nieuwe markten aan te boren. Dat is ook merkbaar aan hun grote focus op autoproducten, die het zeer goed doen. “In vergelijking met 20 jaar geleden is Forever Products niet alleen meer een leverancier van javel en white spirit. Die verkopen we wel nog steeds vaak, maar daarnaast hebben we nu ook een hele reeks andere producten.” Deze exponentiële toename aan diversiteit zien we ook aan het aantal verschillende
producten in het uitgebreide assortiment van Forever Products. In de beginjaren was dit nog beperkt tot 20, maar dat aantal is tegenwoordig al vertienvoudigd tot meer dan 200 verschillende chemische producten. De best verkopende producten mogen van oudsher white spirit en bleekwater zijn, toch is Forever Products nu ook marktleider in autoproducten en gespecialiseerde producten zoals alkylaatbenzine.

 

Innovatie en teamspirit
Op innovatief vlak draagt Forever Products ook zijn steentje bij. Klanten kunnen bijvoorbeeld bij dit bedrijf terecht om een product volgens hun specificaties te laten ontwikkelen. Volgens Ricard draait dat vooral om flexibiliteit: “Die eigenschap is vooral gegroeid nadat iedereen binnen dit bedrijf zijn uiterste best heeft moeten doen om het faillissement van het bedrijf te vermijden. Iedereen hielp iedereen en die taken waren niet enkel beperkt tot je jobomschrijving.” Forever Products heeft sinds 2007 geen hoofddirecteur meer, maar wel vier kaderleden die het bedrijf managen.

Ricard is ook de aandeelhouders, klanten en vooral de personeelsleden nog altijd heel dankbaar voor hun polyvalentie en inzet voor het bedrijf: “Eendracht maakt macht, en zonder die eendracht zou Forever Products nu niet meer bestaan”. Verder wijst hij erop dat een dergelijke ommekeer in het huidige retaillandschap niet meer mogelijk zou zijn door de algemene toename van grote ketens en de afname van kleinere ketens en zelfstandige winkels, hoewel dit fenomeen in België redelijk beperkt blijft.

Photo chauffeur FOREVER PRODUCTSPhoto batiments FOREVER PRODUCTS

België grote afzetmarkt voor chemicaliën
Forever Products is vooral actief in de DIY in België (Brico, Gamma, Bricorama…), maar het bedrijf heeft ook aardig wat klanten in de voedingssector (Carrefour, Delhaize, Match…) en in de industrie (Caterpillar, NMBS...). In het buitenland is hun aanwezigheid wat beperkter door de strenge wetgeving en accijnzen bij het vervoeren van bijvoorbeeld benzine of chemische producten. De schadeloze
producten kunnen dan weer zonder problemen worden vervoerd, maar hier is weinig tot geen winst op te halen.

Ook de Belgische vereiste tot drietaligheid beperkt de mogelijkheden om dezelfde producten bijvoorbeeld naar Frankrijk of Nederland uit te voeren. Hierdoor blijft de focus toch vooral op de Belgische markt liggen, maar dat is volgens Michel Ricard zeker geen nadeel: “Op het vlak van chemicaliën is België zeker geen klein land. In een gemiddelde Belgische doe-het-zelfzaak zijn er 5 tot 8 meter aan chemicaliën beschikbaar, terwijl in Nederland en Duitsland de keuze beperkt is tot één kopstand.” In vergelijking met de buurlanden is de klantenbasis ook veel stabieler gebleven en blijft er ook nu nog een grote groep zelfstandigen bestaan naast de grote ketens, iets dat bijvoorbeeld in Frankrijk niet meer denkbaar is. Ten slotte is het door de beperkte afstanden in België ook mogelijk om snel en direct te leveren aan klanten en ook hierin kan Forever Products zijn flexibiliteit tentoonspreiden.Implantation FOREVER PRODUCTS

Wensen voor de volgende 20 jaar
Forever Products viert in 2017 zijn 20-jarig bestaan en ik vroeg mij af wat Michel Ricard zou wensen voor de toekomst van zijn bedrijf. “Vooral een gezond Forever Products,” zegt Ricard zonder verpinken, “met dezelfde sfeer, goede producten en snelle leveringen. Kortom, een bedrijf dat aangepast is aan alles wat de klanten vragen zonder de wetgeving uit het oog te verliezen. De visie is om een flexibel bedrijf te zijn dat zich continu kan aanpassen aan de omstandigheden en dat met het oog op de toekomst steeds nieuwe en innovatieve producten blijft ontwikkelen.” En als ik het hechte team zie dat er voor gezorgd heeft dat Forever Products weer meedraait met de Belgische top, dan geloof ik dat de Belgische nationale leuze in dit bedrijf een goede toepassing heeft gevonden: “Eendracht maakt macht!”.

Bron: Publimat nr 99 September 2017

News

Bicarbonate de soude FOREVER PRODUCTS